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伟大科学家牛顿的另一面 不靠谱的炼金术

  在近代科学史上,牛顿是一个举足轻重的人物,他的很多发现对物理、数学等领域的发展起到了巨大的推动作用。在很多人眼里,牛顿就是科学的。不过,在这的形象之下,牛顿却于偏离科学的炼金术,实在令人惊奇。

  何为炼金术?炼金术最早起源于古希腊时代,目的就是找到一种便捷的方法将贱金属转变成贵金属。在现代化学出现之前,炼金术存在了至少2500年之久,在这个过程,有很多人都涉足过这个领域,其中不乏一些著名的学者,比如摩尔、巴宾顿、巴罗等,牛顿也是其中之一,而且他对炼金术非常。

  1936年,一批之前未被公开的牛顿手稿被送上拍卖的台。这部分手稿是牛顿从20岁到45岁期间在剑桥时留下的“普茨茅斯手稿”,其中很大一部分,都是关于炼金术的记载,特别是嬗变、哲人石和长生药。这些手稿的出现让人们看到了牛顿的另一面。

  牛顿对炼金术产生兴趣,最早可以追溯到少年时期。当时他的邻居是一名药剂师,受其影响,牛顿学会了一些制药技术。孩童时代的制药配方活动,对牛顿后来探索将不同物质混合的炼金术产生了影响。等到了牛顿大学时期,他开始接触“传统化学”知识,并开始进行研究。当时的化学和炼金其实是分不开的。虽然炼金术的很多想法都是极不靠谱的,但是不可否认,炼金术对于现代化学的发展起到了推动作用。在此之后的很长一段时间内,牛顿都在做炼金实验。

  据说,牛顿在剑桥期间,一直沉溺于图书馆内的早期英格兰炼金术士藏书中,而且每年都会花费很多的时间待在炼金实验室内,进行炼金实验。为了研制出长生不老药和贵金属的提炼,牛顿前前后后投入了近30年的时间。

  至于说,为什么相信科学的牛顿会于炼金,英国作家迈克尔怀特在其《最后的炼金术:牛顿传》一书中给出了比较可信的解释。

  炼金术虽然带有神秘性质,但它的发展研究给近代化学的诞生带来了很大的帮助,在牛顿生活的时代,也很难区分炼金术和科学研究之间的区别。对于牛顿来说,他的目标就是寻找科学,既然在当时炼金术就是化学的标志,那么牛顿涉足其中也就成为必然。